Hur Apollo Program Manager banade vÀgen för mÄnlandningen

Hur Apollo Program Manager banade vÀgen för mÄnlandningen

Jag tror ofta att projektledare Àr de osunna hjÀltarna i den tekniska revolutionen. Alla firar grundare och VD: er, och vi pratar alla om vikten av bra kodning och bra teknik. Det Àr verkligen lÀmpligt. Men utan projektledning kan de produkter och tjÀnster vi Àlskar aldrig komma ut genom dörren.

TÀnk pÄ följande scenario:

Du har just blivit projektledare för ett mycket högt profilerat program. Den tidigare versionen av produkten var en katastrof, den typ av sak som gör att förstasidorna och ifrÄgasÀtter hela organisationens kompetens. Som ett resultat avlÀgsnades din föregÄngare.

Produkten Àr en riktig mÄnskott. Den har tre huvudkomponenter. En orsakade det tidigare problemet, men ingenjörerna sÀger att de nu Àr fixade. Den andra ser bra ut, men har inte testats i den verkliga vÀrlden. Den tredje Àr inte redo.

Det verkar som om din konkurrent gör sig redo att starta.

Startar du som planerat? HÄller du tillbaka, vet du att din konkurrent kan slÄ dig? Eller flyttar du upp lanseringen och vet att om det misslyckas kommer du sannolikt att döma hela projektet.

Det var situationen en person jag kÀnde befann sig i. Han fattade beslutet att flytta upp det och som ett resultat förÀndrade vÀrlden.

Mannen var George Low, och projektet var inte bara mÄnskott, det var mÄnskott.

George Low

I april 1967 tog Low över som chef för Apollo Spacecraft Program Office (ASPO), efter branden den 27 januari under ett test av Apollo 1 som dödade astronauterna Roger Chafee, Gus Grissom och Edward White. Född i Österrike var Low en flygtekniker som gick med i NASAs föregĂ„ngarorganisation 1950, blev chef för bemannad rymdflygning vid NASA i DC och blev sedan bitrĂ€dande direktör vid Manned Spacecraft Center i Houston. Efter branden tog Low över jobbet med att driva rymdskeppet Apollo – uppenbarligen efter att ett antal andra avslog det – och arbetade sedan för att förbĂ€ttra sĂ€ttet att rymdfarkosten hanterades, inklusive att inrĂ€tta ett konfigurationskort för att övervaka tekniska förĂ€ndringar mycket komplexa Apollo-system, med mĂ„let att göra saker sĂ€krare.

“FrĂ„n juni 1967 till juli 1969 trĂ€ffades vi 90 gĂ„nger, övervĂ€gde 1 697 Ă€ndringar och godkĂ€nde 1 341,” sa Low. “Vi slet sönder kommandomodulen – bokstavligen alla 2 miljoner delar – och sedan satte vi ihop den igen som vi ville ha den.”

Vid den tidpunkten var planen att det första bemannade Apollo-uppdraget (internt kĂ€nt som uppdrag C, senare Apollo 7) skulle testa kommandot och servicemodulerna. Detta skulle följas av andra uppdrag för att testa mĂ„nens utflyktsmodul eller LEM (kĂ€nd som uppdrag “D”), testa de tre modulerna tillsammans i hög jordbana (uppdrag “E”), gör sedan en mĂ„nbana och slutligen landa pĂ„ mĂ„nen i slutet av 1969 – mĂ„let som sattes av president Kennedy.

VĂ„ren 1968 skrev Low ett memo – som han kallade “007” efter James Bond – till flygdirektören Chris Kraft som föreslog att de skulle förvandla en av de planerade Apollo-uppdragen (“E”) till en mĂ„nbana i stĂ€llet för en hög jordbana flygning, nĂ„got de hade diskuterat.

Problemet var att LEM bara inte skulle vara redo i slutet av 1968, vilket satte hela schemat i fara.

Low Ă„kte pĂ„ semester till Karibien i slutet av juli och Ă„tervĂ€nde med en ny plan. Den 5 augusti började han försöka övertyga Kraft, bemannade rymdfarkostdirektör Bob Gilruth, kontor för bemannad rymdflygdirektör George Mueller, astronautchef Deke Slayton och NASA-administratör James Webb om hans plan, som i huvudsak var att byta “D” och “E” -uppdrag. Apollo 7 skulle anvĂ€nda en Saturn IB-raket, sĂ„ vad han föreslog innebar att kretsa runt mĂ„nen pĂ„ det första bemannade uppdraget att anvĂ€nda Saturnus V-raketen, och bara den andra bemannade Apollo-rymdfarkosten.

Den hĂ€r nya planen – som internt blev kĂ€nd som “C-prime” – stod ursprungligen inför en viss intern opposition, men Low bar sĂ„ smĂ„ningom dagen.

Slayton pratade med Frank Borman, som skulle vara befĂ€lhavare för högjordens bana “E” -uppdrag, som sedan skulle vara cirka 9 mĂ„nader bort; och fick honom att gĂ„ med pĂ„ den nya planen, som skulle ta honom, kommandomodulpiloten Jim Lovell och mĂ„nmodulpiloten Bill Anders, till mĂ„nen pĂ„ bara 16 veckor.

Det godkÀndes officiellt och tillkÀnnagavs i november som Apollo 8, lanserades den 21 december 1968 och nÄdde mÄnen den 24 december. Utan en mÄnmodul fungerade Anders som den primÀra fotografen, inklusive att ta det ikoniska Earthrise-fotot.

Utsikt över jorden frÄn mÄnen (William Anders / NASA)

Det var första gÄngen mÀnniskor flydde frÄn jordens bana, och det banade vÀg för Neil Armstrong, Buzz Aldrin och Michael Collins att ta Apollo 11 till mÄnen.

Naturligtvis kunde allt ha gÄtt annorlunda. Som Charles Murray och Catherine Bly Cox noterar i sin historia av programmet:

“Åtta mĂ„nader efter branden övertalade George Low NASA att ta det djĂ€rva steget att skicka Apollo 8 till mĂ„nen pĂ„ en flygning runt mĂ„nen och anlĂ€nda till mĂ„nen pĂ„ julafton 1968. [Previous Apollo project manager Joseph] Shea skulle ha kĂ€mpat mot beslutet – en alltför stor risk. Men det var en lysande framgĂ„ng. Och antag dock att olyckan som skulle intrĂ€ffa pĂ„ Apollo 13, nĂ€r syretanken exploderade, hade intrĂ€ffat pĂ„ Apollo 8 istĂ€llet. Apollo 13 anvĂ€nde sin mĂ„nmodul som en livbĂ„t för att hĂ„lla besĂ€ttningen vid liv under Ă„terkomsten till jorden. Apollo 8 hade ingen mĂ„nmodul. BesĂ€ttningen pĂ„ Apollo 8 skulle ha varit död nĂ€r rymdfarkosten nĂ„dde mĂ„nen pĂ„ julafton, och George Low skulle komma ihĂ„g som mannen som tog en galen chans bara för att komma till mĂ„nen inom en godtycklig tidsfrist. “

Alla de som var involverade i projektet visste att det fanns risker. En berĂ€ttelse berĂ€ttar att Kraft berĂ€ttade för Frank Bormans fru Susan att det fanns ett femtiofemtiotal av att uppdraget lyckades (och att han och Low faktiskt hade berĂ€knat oddsen för att mĂ„len för uppdraget skulle uppnĂ„s med 56 procent). Utan Lows förmĂ„ga som projektledare – inte bara djĂ€rvheten i hans val utan hans förmĂ„ga att fĂ„ Apollo-programmet tillbaka pĂ„ rĂ€tt spĂ„r efter den katastrofala branden – skulle Apollo 8 aldrig ha hĂ€nt 1968, och vi skulle inte fira femtioĂ„rsdagen av mĂ„nlandningen den hĂ€r veckan.

Low pensionerade sig frÄn NASA 1976 och blev president för Rensselaer Polytechnic Insitute, hans alma mater. NÀr jag drev studenttidningen dÀr hade jag regelbundna möten med honom och var alltid imponerad av hans vision, hans förmÄga och av hur tillmötesgÄende han var. Han verkade vÀldigt smart och förvÄnansvÀrt tyst. Han dog 1984.

(Observera att jag först lÀste historien om Lows beslut av Robert Kurson; en av de bÀsta versionerna av uppdraget ur astronautens synvinkel Àr av Jeffrey Kluger; och Murray och Cox Àr kanske den mest detaljerade boken jag har lÀst om Àmnet.)