Hur Apollo Program Manager banade vägen för månlandningen

Jag tror ofta att projektledare är de osunna hjältarna i den tekniska revolutionen. Alla firar grundare och VD: er, och vi pratar alla om vikten av bra kodning och bra teknik. Det är verkligen lämpligt. Men utan projektledning kan de produkter och tjänster vi älskar aldrig komma ut genom dörren.

Tänk på följande scenario:

Du har just blivit projektledare för ett mycket högt profilerat program. Den tidigare versionen av produkten var en katastrof, den typ av sak som gör att förstasidorna och ifrågasätter hela organisationens kompetens. Som ett resultat avlägsnades din föregångare.

Produkten är en riktig månskott. Den har tre huvudkomponenter. En orsakade det tidigare problemet, men ingenjörerna säger att de nu är fixade. Den andra ser bra ut, men har inte testats i den verkliga världen. Den tredje är inte redo.

Det verkar som om din konkurrent gör sig redo att starta.

Startar du som planerat? Håller du tillbaka, vet du att din konkurrent kan slå dig? Eller flyttar du upp lanseringen och vet att om det misslyckas kommer du sannolikt att döma hela projektet.

Det var situationen en person jag kände befann sig i. Han fattade beslutet att flytta upp det och som ett resultat förändrade världen.

Mannen var George Low, och projektet var inte bara månskott, det var månskott.

George Low

I april 1967 tog Low över som chef för Apollo Spacecraft Program Office (ASPO), efter branden den 27 januari under ett test av Apollo 1 som dödade astronauterna Roger Chafee, Gus Grissom och Edward White. Född i Österrike var Low en flygtekniker som gick med i NASAs föregångarorganisation 1950, blev chef för bemannad rymdflygning vid NASA i DC och blev sedan biträdande direktör vid Manned Spacecraft Center i Houston. Efter branden tog Low över jobbet med att driva rymdskeppet Apollo – uppenbarligen efter att ett antal andra avslog det – och arbetade sedan för att förbättra sättet att rymdfarkosten hanterades, inklusive att inrätta ett konfigurationskort för att övervaka tekniska förändringar mycket komplexa Apollo-system, med målet att göra saker säkrare.

“Från juni 1967 till juli 1969 träffades vi 90 gånger, övervägde 1 697 ändringar och godkände 1 341,” sa Low. “Vi slet sönder kommandomodulen – bokstavligen alla 2 miljoner delar – och sedan satte vi ihop den igen som vi ville ha den.”

Vid den tidpunkten var planen att det första bemannade Apollo-uppdraget (internt känt som uppdrag C, senare Apollo 7) skulle testa kommandot och servicemodulerna. Detta skulle följas av andra uppdrag för att testa månens utflyktsmodul eller LEM (känd som uppdrag “D”), testa de tre modulerna tillsammans i hög jordbana (uppdrag “E”), gör sedan en månbana och slutligen landa på månen i slutet av 1969 – målet som sattes av president Kennedy.

Våren 1968 skrev Low ett memo – som han kallade “007” efter James Bond – till flygdirektören Chris Kraft som föreslog att de skulle förvandla en av de planerade Apollo-uppdragen (“E”) till en månbana i stället för en hög jordbana flygning, något de hade diskuterat.

Problemet var att LEM bara inte skulle vara redo i slutet av 1968, vilket satte hela schemat i fara.

Low åkte på semester till Karibien i slutet av juli och återvände med en ny plan. Den 5 augusti började han försöka övertyga Kraft, bemannade rymdfarkostdirektör Bob Gilruth, kontor för bemannad rymdflygdirektör George Mueller, astronautchef Deke Slayton och NASA-administratör James Webb om hans plan, som i huvudsak var att byta “D” och “E” -uppdrag. Apollo 7 skulle använda en Saturn IB-raket, så vad han föreslog innebar att kretsa runt månen på det första bemannade uppdraget att använda Saturnus V-raketen, och bara den andra bemannade Apollo-rymdfarkosten.

Den här nya planen – som internt blev känd som “C-prime” – stod ursprungligen inför en viss intern opposition, men Low bar så småningom dagen.

Slayton pratade med Frank Borman, som skulle vara befälhavare för högjordens bana “E” -uppdrag, som sedan skulle vara cirka 9 månader bort; och fick honom att gå med på den nya planen, som skulle ta honom, kommandomodulpiloten Jim Lovell och månmodulpiloten Bill Anders, till månen på bara 16 veckor.

Det godkändes officiellt och tillkännagavs i november som Apollo 8, lanserades den 21 december 1968 och nådde månen den 24 december. Utan en månmodul fungerade Anders som den primära fotografen, inklusive att ta det ikoniska Earthrise-fotot.

Utsikt över jorden från månen (William Anders / NASA)

Det var första gången människor flydde från jordens bana, och det banade väg för Neil Armstrong, Buzz Aldrin och Michael Collins att ta Apollo 11 till månen.

Naturligtvis kunde allt ha gått annorlunda. Som Charles Murray och Catherine Bly Cox noterar i sin historia av programmet:

“Åtta månader efter branden övertalade George Low NASA att ta det djärva steget att skicka Apollo 8 till månen på en flygning runt månen och anlända till månen på julafton 1968. [Previous Apollo project manager Joseph] Shea skulle ha kämpat mot beslutet – en alltför stor risk. Men det var en lysande framgång. Och antag dock att olyckan som skulle inträffa på Apollo 13, när syretanken exploderade, hade inträffat på Apollo 8 istället. Apollo 13 använde sin månmodul som en livbåt för att hålla besättningen vid liv under återkomsten till jorden. Apollo 8 hade ingen månmodul. Besättningen på Apollo 8 skulle ha varit död när rymdfarkosten nådde månen på julafton, och George Low skulle komma ihåg som mannen som tog en galen chans bara för att komma till månen inom en godtycklig tidsfrist. “

Alla de som var involverade i projektet visste att det fanns risker. En berättelse berättar att Kraft berättade för Frank Bormans fru Susan att det fanns ett femtiofemtiotal av att uppdraget lyckades (och att han och Low faktiskt hade beräknat oddsen för att målen för uppdraget skulle uppnås med 56 procent). Utan Lows förmåga som projektledare – inte bara djärvheten i hans val utan hans förmåga att få Apollo-programmet tillbaka på rätt spår efter den katastrofala branden – skulle Apollo 8 aldrig ha hänt 1968, och vi skulle inte fira femtioårsdagen av månlandningen den här veckan.

Low pensionerade sig från NASA 1976 och blev president för Rensselaer Polytechnic Insitute, hans alma mater. När jag drev studenttidningen där hade jag regelbundna möten med honom och var alltid imponerad av hans vision, hans förmåga och av hur tillmötesgående han var. Han verkade väldigt smart och förvånansvärt tyst. Han dog 1984.

(Observera att jag först läste historien om Lows beslut av Robert Kurson; en av de bästa versionerna av uppdraget ur astronautens synvinkel är av Jeffrey Kluger; och Murray och Cox är kanske den mest detaljerade boken jag har läst om ämnet.)

Relaterade Artiklar

Back to top button